Louis Kahn

Inicios

Louis Kahn nació el 20 de febrero del año 1901 en Kuressaare, en la isla de Saaremaa ubicada en Estonia, en el seno de una familia judía humilde. Cuando Kahn tenía cuatro años, su familia tuvo que mudarse a los Estados Unidos por temor a que su padre fuera reclutado durante la guerra que se llevaría a cabo en ese entonces entre Rusia y Japón. La infancia de Kahn tomó lugar en la ciudad de Filadelfia, donde adquirió la nacionalidad estadounidense el 15 de mayo de 1914.

Su formación académica se llevó a cabo en la Universidad de Pensilvania, donde fue educado según la tradición de Beaux-Arts, destacando en el dibujo. Tiempo después de graduarse en el año de 1924, decidió hacer un viaje por Europa y se estableció en la ciudad amurallada medieval de Carcasona, en lugar de optar por las cunas del clasicismo o del modernismo. Más adelante, el periodo de 1925 a 1926, Kahn desempeñó el rol de diseñador jefe en la Exposición del Sesquicentenario. Desde 1947, ejerció como profesor durante una década en la Universidad de Yale, donde dejó un papel bastante significativo para sus estudiantes. Después, decidió cambiarse a la Universidad de Pensilvania, donde tuvo alumnos sobresalientes tal es el caso de Moshe Safdie y Robert Venturi.

El arquitecto falleció el 17 de marzo de 1974 a causa de un ataque al corazón en la estación de Pensilvania de Nueva York. Este triste suceso tuvo lugar poco después de su regreso de un viaje de trabajo en la India. Kahn, conocido por su profundo compromiso que tenía con cada proyecto, adoptó de manera poco convencional el estilo internacional, a menudo inspirándose en la arquitectura antigua. Su enfoque reflejó mucho un gran interés en la luz y los materiales.

Antecedentes

El destacado arquitecto nacido en Estonia pero radicado en Filadelfia, Estados Unidos, dejó un legado muy grande el cual claramente fue influenciado por las antiguas ruinas. A pesar de esta inspiración, su obra también se caracteriza por seguir la estela de Le Corbusier, fusionando una crítica tipológica de la arquitectura con una constante búsqueda de una nueva manera de hacer arquitectura.

Louis Kahn, quien fuera una figura destacada del siglo XX dentro del ámbito arquitectónico, le dio a sus edificaciones monumentales una «construcción reflexiva de los espacios», según su propia definición. Sus principales elementos, los cuales se tomaban en cuenta en cada uno de sus diseños, fueron la materialidad y la luz. Este conjunto de elementos se manifestaban a través de la simpleza y pulcritud del hormigón visto y el ladrillo, dando como resultado que el carácter monolítico de sus creaciones siempre fuera el protagonista. En el interior de sus obras, la gestión cuidadosa de la luz da un dramatismo que busca transmitir el alma y propiedades de los materiales utilizados.

Proyectos

A lo largo de su amplia carrera, Kahn hizo realidad alrededor de 200 proyectos, pero su legado va más allá, como evidencian los 6,363 dibujos registrados en el archivo de la Universidad de Pensilvania. Este archivo cuenta con numerosas obras y trabajos formales de su oficina, además de incluir 100 modelos, fotografías, documentos fotográficos y 50 metros lineales de correspondencia.

Entre las obras más destacadas de Kahn se encuentra la Biblioteca de la Phillips Exeter Academy, Exeter, EE. UU. La cual fue hecha entre 1965 y 1972. Esta obra resalta por su simplicidad y ha evolucionado con el tiempo, transformándose en un verdadero monumento del lugar. Otros proyectos notables incluyen el Instituto Salk de Estudios Biológicos y la Casa Esherick. La monumentalidad de estas obras es, según Kahn, enigmática ya que no puede ser creada intencionalmente, prescindiendo de la necesidad de los materiales más exquisitos o la tecnología más avanzada.

Trayectoria

La obra de Kahn se distingue por seguir varias de las características de los principios que había establecido el famoso Le Corbusier pero como ya mencionamos, Louis Kahn siempre trató de innovar incorporándole una crítica tipológica de la arquitectura para crear nuevas piezas y volúmenes arquitectónicos nunca antes vistos.

A partir de la década de 1950, Kahn hizo la exploración de un nuevo tipo de espacio en el que la materia, la estructura y la luz estuvieron fuertemente entrelazadas, sirviendo como elementos fundamentales para la creación de un espacio humanizado. En su proceso de diseño, sigue una secuencia en la que la materia da origen al muro, que gradualmente se disuelve en columnas entre las cuales se introduce la luz, convirtiendo así el espacio interior en un entorno habitable y, por ende, humano. Este enfoque supera la premisa de la arquitectura moderna, donde la estructura, el cerramiento y el espacio eran considerados categorías independientes.

Durante 19 años, desde 1955, colaboró estrechamente con Anne Tyng, con quien llevó a cabo proyectos significativos, incluyendo la Galería de Arte de la Universidad de Yale que fue realizada entre los años 1951 y 1953, la Trenton Bath House realizada en el 1955, el estudio de Esherick el cual fue hecho un año después, el Instituto Salk, el Erdman Hall de 1960 a 1965 y el Centro de Arte Británico de Yale llevado a cabo en el año 1974.

Características de su arquitectura

Louis Kahn tenía la idea de que para poder concebir la arquitectura, era importante descubrir la esencia que podían encontrar en los propios edificios, lo que él denominó su «forma». Para Kahn, la labor del arquitecto consistía en trabajar de forma ardua para así poder revelar esta «forma», que era la naturaleza fundamental de un edificio, la idea central y lo que haría que esa construcción tuviera una esencia propia. Esta «forma» existía antes del arquitecto concreto, y la tarea de este era el poder materializar de alguna forma y hacer visible esa idea a través del diseño arquitectónico.

Kahn fusionó la observación detenida de la historia y la tradición moderna con la filosofía neoplatónica, creyendo que la idea de arquitectura preexistía al arquitecto y que su función era poder mostrarla al mundo y convertirla en una arquitectura tangible mediante el diseño.

Su arquitectura mostraba una deuda aparente con los principios de Beaux-Arts lo cual fue aprendido durante su formación académica, esta fue reflejada en su concepto de orden y su creencia en el diseño como composición. Este enfoque implicaba que sus trazas debían responder a una abstracción ordenada y a una pureza plástica y tectónica, marcada por la geometría, formas puras y relaciones dimensionales. A menudo, estas consideraciones alcanzaban niveles fundamentales para cuestiones de contenido de la obra en sí.

Principios

Kahn replanteó la noción académica del orden mediante una ley de composición por partes, pero lejos de adherirse estrictamente a los principios académicos convencionales, pudo implementar criterios de unidad formal que lo alejaron de dichos principios y de la forma en que habían sido asimilados por los recursos modernos. Su composición por elementos adquirió un significado nuevo mediante la distinción entre espacios servidos y espacios servidores, una característica distintiva de muchas de sus obras.

El concepto de orden, entendido como la base del método de diseño, se aplicó de manera radical, a menudo confundiéndose con una recuperación de actitudes ilustradas del siglo XVIII. Esto se reflejó en trazas confiadas a ejes y simetrías, la descomposición del conjunto en elementos y la centralidad o extrema unidad del conjunto. Kahn rechazó actitudes gestuales o personales, así como interpretaciones funcionalistas o tecnológicas, optando por un uso bastante audaz y significativo de la geometría como manifestación de las características fundamentales de la arquitectura.

Inspiración

A pesar de no alcanzar la fama de algunos de sus colegas contemporáneos, Louis Kahn se ha distinguido por dejar un legado arquitectónico coherente y conceptualmente significativo, centrado en los temas del espacio y la luz. Su enfoque místico le llevó a personificar las formas y los materiales, reconociendo en ellos un alma y una voluntad.

Sus ensayos, como «Order Is, Form and Being», «Poetics» y «Silence and Light», se han convertido en clásicos de la literatura arquitectónica.

El estilo de Kahn se caracterizó por su conexión con las construcciones de la antigüedad, destacando por su atemporalidad y monumentalidad de las mismas. Sus obras se presentan sin artificios, revelando abiertamente sus materiales, forma y peso. Como ya mencionamos, los materiales en cada una de las obras tienen características importantes que los hacen hablar de sí mismos. Su filosofía de la «construcción reflexiva de espacios» se manifiesta claramente al comparar los interiores dramáticos de sus edificios con sus exteriores.

El espacio según Kahn

Para Kahn, el espacio era la fusión armoniosa entre la estructura y la luz. El arquitecto sostenía que la elección de la estructura equivalía a la elección de la luz que daba forma a ese espacio. Consideraba que la luz natural, a lo largo del día y las estaciones, superaba en matices a la luz artificial de la noche. Además, atribuía una importante pieza clave a la dimensión social de la arquitectura, dando consigo nuevas formas para edificios públicos a partir de esta perspectiva.

La concepción orgánica de Kahn se ilustra en su famosa anécdota sobre el ladrillo, donde sostuvo una de estas piezas y expresó que incluso un simple ladrillo anhela ser algo más, algo mejor. Esta metáfora subraya su filosofía de aspirar a lo mejor en todos los aspectos de la vida.

Algunas de sus obras más importantes

Galería de Arte de la Universidad Yale

La Galería de Arte de la Universidad de Yale, fue fundada en 1832, esta galería tiene el título de ser la más antigua entre las galerías de arte de universidades occidentales. Su origen se remonta al generoso gesto del artista John Trumbull en 1832, quien donó a la Universidad de Yale más de 100 pinturas que tenían que ver con la Revolución Americana y diseñó la galería original. Sin embargo, el edificio original, ubicado en el antiguo campus, fue destruido en 1901.

El edificio principal actual, el cual fue construido en el año de 1953, se presenta como una de las primeras creaciones arquitectónicas de Louis Kahn, distinguido profesor de arquitectura en la misma universidad. En 2006, se llevó a cabo una renovación completa de las instalaciones a cargo de Polshek Partnership Architects, con el objetivo de acercarse a la visión original concebida por Kahn. Asimismo, se conserva una estructura más antigua que sigue un estilo que imita la arquitectura románica, la cual fue construida en 1928 y diseñada por Egerton Swartwout. Tiempo después de una nueva fase de renovación y ampliación, la instalación reabrió sus puertas el 12 de diciembre de 2012.

Laboratorios Richards

Los Laboratorios de Biotecnología Richards, los cuales están ubicados en la Universidad de Filadelfia en Estados Unidos y construidos entre los años 1957 y 1965 son el claro ejemplo de una obra distintiva diseñada por Louis Kahn. En este edificio, la distribución de espacios se caracteriza por una clara diferencia entre los espacios servidos y los servidores. Las áreas de escaleras, ascensores, baños y depósitos de animales actúan como espacios servidores, mientras que los laboratorios constituyen los espacios servidos, destacando por su flexibilidad y diseño abierto.

El edificio cuenta torres altas y sólidas que rodean las salas de laboratorios, ofreciendo una disposición innovadora. Las torres perimetrales albergan instalaciones técnicas, como escaleras de emergencia, sin ventanas y distribuidas de forma perimetral alrededor de las salas de laboratorios. Kahn adoptó este diseño para evitar la presencia de cables y tubos en el interior del edificio, creando una estética más limpia y ordenada.

Estas torres, las cuales fueron denominadas por Kahn como «las narices», cumplen también la función de respiraderos, sobresaliendo en altura y presentando remates superiores diferenciados. La consideración estética y funcional de Kahn respecto a las instalaciones técnicas se refleja en su decisión de ubicarlas en estas torres perimetrales.

Para lograr espacios de laboratorio abiertos y flexibles, Kahn tuvo que implementar una estructura compuesta por grandes vigas cruzadas ortogonalmente, apoyadas en pilares ubicados en las intersecciones de las torres perimetrales y las fachadas de los laboratorios. Los pilares exteriores buscan diferenciar claramente los usos de los laboratorios y las torres. Las vigas, fabricadas mediante piezas prefabricadas que tuvieron que ser ensambladas en el lugar, crearon una especie de entramado ortogonal, eliminando la jerarquía que había entre vigas principales y secundarias.

Biblioteca de la Phillips Exeter Academy

En 1965, la Phillips Exeter Academy hizo un encargo a Louis Kahn el cual era la creación de una biblioteca que albergara 250.000 volúmenes y proporcionara lugares de estudio para 400 estudiantes. El desafío estaba en poder diseñar un edificio moderno en un entorno donde predominaban las construcciones neo-georgianas, contribuyendo así al paisaje arquitectónico del campus y contrastando con el carácter histórico de los demás edificios.

La biblioteca tuvo que partir de la forma de un cubo de ladrillo que se distingue por torres triangulares en las esquinas, otorgándole una independencia visual a los planos de fachada. Cada cara lateral mide 33 metros de ancho y 24 metros de alto, creando una presencia bastante imponente y equilibrada.

Kahn distribuyó la biblioteca en tres anillos concéntricos. El anillo exterior, tuvo que ser construido con un muro de carga de ladrillo, incorpora las paredes exteriores y los espacios de lectura. El anillo intermedio, realizado en concreto armado, es el encargado de soportar los bloques de libros de gran tamaño. El anillo interior constituye un espacio abierto con grandes aberturas circulares que revelan las plantas con las estanterías, proporcionando una disposición funcional y visualmente atractiva.

El uso de la luz es notable, con dos grandes vigas en forma de X en la parte superior del espacio central que bañan el interior con una luz indirecta. Este efecto ayuda a la transición de la oscuridad a la luz en el acceso, creando una experiencia única y simbólica para los visitantes.

Museo de Arte Kimbell

El Museo de Arte Kimbell, es conocida como la última creación de Louis Kahn la cual fue inaugurada aún durante la vida del arquitecto. Este proyecto fue encargado por Kay Kimbell, quien fuera un destacado empresario texano y amante del arte con una valiosa colección. Kimbell, que acumuló una gran colección de obras de arte junto con su esposa Velma Fuller, dejó escrito en su testamento que todas las obras debían ser guardadas en un museo de primer nivel financiado por él. Así, el museo se construyó en un parque de Fort Worth, Texas, junto a otras galerías de arte.

El proyecto del museo fue iniciado en 1967 y completado en el año 1972. Este proyecto refleja de forma muy completa la preocupación de Kahn por la luz natural, considerándola el elemento principal del museo. Como mencionó el arquitecto en numerosas ocasiones: «Un museo es luz para ver las sombras».

La estructura del museo se basa en dos plantas: la inferior, la cual se encuentra semienterrada. Este espacio está destinado a oficinas, almacenes y talleres de restauración, y la planta principal, que es la que alberga las exhibiciones del museo. La cubierta cuenta con dieciséis bóvedas las cuales se encuentran paralelas dispuestas en tres hileras, con las dos exteriores conformadas por seis bóvedas cada una y la central por cuatro. Dos de las bóvedas que están construidas en el exterior, forman pórticos individuales.

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