Louis Sullivan

Louis Sullivan hizo que la arquitectura de Estados Unidos se transformara marcando un antes y después con sus obras arquitectónicas.

En este artículo te contaremos más sobre su historia y algunas de sus obras más destacadas.

Historia

Louis Henry Sullivan, quien fuera un destacado arquitecto y teórico estadounidense, fue una figura importante de la Escuela de Chicago entre los años de 1870 y 1893. Sullivan nace el 3 de septiembre de 1856 en Boston. El arquitecto dejó una huella indeleble en la arquitectura de su país. En colaboración con Dankmar Adler, fundó el influyente estudio de arquitectura Adler & Sullivan, que básicamente estableció las bases para el desarrollo de la arquitectura moderna. Un hito en su carrera fue la creación del Auditorium Building en Chicago, que también albergó su estudio y donde comenzó la carrera del renombrado arquitecto Frank Lloyd Wright.

Sullivan pasó varios años de su juventud en la campiña de Boston estando bajo el cuidado de sus abuelos. Estuvo terminando su educación en el Instituto Tecnológico de Massachusetts en Cambridge y después trabajó en el estudio de Frank Furness Hewitt en Filadelfia. Además de todo esto, fue alumno de William Le Baron Jenney un importante arquitecto e ingeniero estadounidense.

Formación

Entre 1874 y 1876, Louis Henry Sullivan estuvo viviendo en París, donde decidió estudiar en la École des Beaux Arts y asistió a las clases de Joseph-Auguste-Émile Vaudremer, quien fuera seguidor de Viollet-le-Duc. Durante su estancia en Europa, tuvo la oportunidad de visitar varios países lo que hizo que la curiosidad arquitectónica despertara en él con más fuerza. De regreso a Estados Unidos, Sullivan trajo consigo el rechazar de forma contundente al convencionalismo académico prevaleciente en la arquitectura europea de la época. Al mismo tiempo, adquirió un profundo entusiasmo y admiración por el riguroso enfoque racionalista en la concepción de proyectos y composición, un enfoque que le fue enseñado por la Escuela francesa.

Años más tarde, Sullivan se estableció en Chicago, una ciudad que se encontraba pleno proceso de reconstrucción tras el devastador incendio de 1871. En sus primeros años en Chicago, trabajó en el estudio del ingeniero Fredrik Baumann, siendo como prioridad su enfoque en cuestiones estructurales relacionadas con grandes proyectos, como puentes y viaductos. Ocho años después, se unió al equipo de proyectos de Dankmar Adler y para 1881, ya era socio en la firma, lo que dio inicio a una colaboración que se extendería hasta el año 1895.

Antecedentes

Las primeras obras de Louis Henry Sullivan revelan sus ambiciones arquitectónicas, como se puede ver en el Edificio Rotschild de 1881. Este edificio está aracterizado por una decoración compleja la cual está compuesta por fundiciones y piedra esculpida. En 1886, la firma Adler & Sullivan recibió el encargo de construir un complejo en la Wabash Avenue que albergaría un auditorio, salas para reuniones, un hotel y espacios de oficinas. Es interesante observar que hasta este punto se puede ver una notable diferencia entre los primeros esbozos de Sullivan y el diseño definitivo, lo que probablemente se deba a la influencia ejercida por el Marshall, Fueld & Co. Warehouse, que fuera inaugurado en el año 1887.

A partir de 1890, Sullivan comenzó a explorar estos principios de composición a los rascacielos, siendo su primer intento, como señala Frank Lloyd Wright, el Edificio Wainwright en San Luis el cual se llevó a cabo en ese mismo año. Una de las características destacadas de un rascacielos proviene en la repetición de numerosos pisos los cuales a su vez son idénticos. Dado que, excluyendo los pisos inferiores y el último, los pisos intermedios son tan numerosos que no es posible diferenciarlos volumétricamente sin incurrir en conflictos estructurales, Sullivan buscó una forma de dominar esta característica arquitectónicamente.

Forma y función

Una de las soluciones que encontró el arquitecto, implicaba tratar toda la zona intermedia con un elemento unitario que enfatizara las divisiones verticales y las contrastara con las zonas de base y ático, que eran horizontales. Esto dio origen al concepto de verticalismo que se convirtió en una característica distintiva de los rascacielos diseñados por Sullivan.

En 1896, Sullivan hizo de forma pública una exposición teórica de este enfoque de diseño vertical. Su famoso lema, «la forma sigue a la función» en resumidas cuentas nos habla de su compromiso con los principios de la arquitectura moderna.

Escuela de Chicago

Louis Sullivan es considerado una figura importante para la Escuela de Arquitectura de Chicago, que surgió después del gran incendio de la ciudad en 1871 y tuvo un impacto significativo en la historia de la arquitectura tanto dentro como fuera de Estados Unidos. Durante los últimos años del siglo XIX, muchos arquitectos se tuvieron que mudar a Chicago siendo atraídos por las nuevas oportunidades de trabajo que ofrecía la ciudad y la posibilidad de diseñar edificios innovadores y distintivos. Lo que los llevó a Chicago no fue su refinamiento, sino su aspereza, que la diferenciaba de otras ciudades del este de Estados Unidos.

A Louis Sullivan se le atribuye la famosa frase «la forma sigue a la función», la cual refleja su creencia de que todo proyecto arquitectónico debe ser simple y funcional. Como estudiante, debemos mencionar que Sullivan estudió arquitectura en el Instituto Tecnológico de Massachusetts y comenzó su carrera trabajando en Filadelfia.

Uno de los primeros proyectos significativos de Sullivan fue el Auditorium Building el cual se llevó a cabo entre 1887 y 1889. A pesar de un diseño inicial que contradecía sus propios principios, el edificio estaba lleno de ornamentación de estilo francés y presentaba una estructura compleja. Sin embargo, cuando se construyó, Sullivan era muy joven, tenía solo 30 años en ese momento y se convirtió en el edificio más alto de Chicago. Sullivan decidió optar por simplificar el diseño, inspirándose en los almacenes Marshall de Richardson en los detalles ornamentales, como las arquerías. El edificio era sobrio y rectangular, con una torre que almacenaba la maquinaria del edificio y el estudio de Adler y Sullivan.

Inspiración

La filosofía de Louis Sullivan sostenía que el ser humano es parte de la naturaleza y que la arquitectura proporciona la oportunidad de conectar la creatividad humana con la ella. Sus edificios pueden ser vistos como si fueran parte de la naturaleza, lo que se refleja especialmente en la decoración interior, que presenta motivos como pájaros, árboles y elementos florales. Frank Lloyd Wright, quien fuera discípulo de Sullivan, manifestó estas ideas a sus trabajos, integrando el edificio en el entorno natural de una manera impresionante.

Características de su arquitectura

Louis Sullivan se comprometió a crear un auténtico estilo estadounidense en la arquitectura, evitando a toda costa las imitaciones históricas, como el estilo Bellas Artes. Su influencia más significativa puede apreciarse en la obra de Frank Lloyd Wright. Wright pasó más de seis años como jefe de dibujante en el estudio de Louis Sullivan antes de emprender su propia búsqueda de la visión de Sullivan de la arquitectura estadounidense. Esto culminó en el movimiento conocido como la Escuela de Prairie y el desarrollo del concepto Usoniano de vivienda el cual apareció principios de 1900.

A pesar de que la arquitectura de Louis Sullivan se caracteriza por una geometría simple, también presenta una ornamentación elaborada en materiales como la piedra, madera y terracota. Partes de su ornamentación se encuentran en algunos de los museos más prestigiosos del mundo, como el Instituto de Arte de Chicago, el Museo Metropolitano de Arte y el Museo de Arte Moderno de Nueva York. Su legado arquitectónico perdura en estas obras y en la influencia que dejó sobre las generaciones siguientes de arquitectos estadounidenses.

Libros

Entre 1901 y 1902, Louis Sullivan publicó los «Kindergarten Chats» en el Journal of the American Association of Architects. Estos diálogos presentaban conversaciones entre dos personajes ficticios: el maestro y un alumno. En estas conversaciones, discutían las teorías arquitectónicas de Sullivan. Luego, en entre 1922 y 1923, publicó por entregas en el mismo periódico la primera versión de su obra teórica más extensa, titulada «La autobiografía de una idea» o «The Autobiography of an Idea». En esta obra, de naturaleza autobiográfica, Sullivan trazaba el desarrollo de su propia búsqueda arquitectónica, uniéndola de manera ideal y simbólica a la tradición pionera y a las aspiraciones democráticas de la sociedad estadounidense en evolución.

La versión definitiva de esta obra, la cual fue puesta en un solo volumen, se publicó en 1924, el mismo año en que vio la luz su último trabajo en Washington, que estaba ilustrado con una espléndida serie de diecinueve dibujos titulada «Un sistema de ornamento arquitectónico».

Las teorías de Sullivan se caracterizan por un profundo sentido de unidad y pertenencia. En sus conceptos, la estructura, la composición y la ornamentación vienen de una misma idea funcionalista, con una naturaleza casi simbólica, que se integra en todo el edificio, incluyendo los detalles más pequeños.

Lo que distingue a Sullivan de otros exponentes de la Escuela de Chicago es la perfección y la clase formal de sus diseños urbanos. Sus edificios destacan por la pureza geométrica de sus volúmenes, que presentan profundas formas en su superficie, cornisas poderosas y decoraciones sutiles. En contraste, otros arquitectos de la Escuela de Chicago estaban más directamente influenciados por las estructuras de hierro y las demandas económicas del nuevo urbanismo, sobre todo en la arquitectura comercial, lo que les llevó a crear construcciones más pragmáticas y menos ornamentadas que las de Sullivan.

Algunos de sus proyectos más importantes

Sullivan Center

El Sullivan Center, también conocido como los antiguos almacenes Carson, Pirie Scott. Esta es una de las obras más emblemáticas de la famosa Escuela de Chicago y uno de los edificios más importantes en la historia de los rascacielos. Esta obra arquitectónica fue construida entre 1899 y 1903. El mismo edificio ha servido para fines minoristas a lo largo de su existencia, siendo designado como un hito en Chicago en 1975.

En este proyecto, Louis Sullivan logró crear una estructura excepcionalmente animada la cual fusionaba la estética y la funcionalidad de una manera nunca antes vista. Es uno de los primeros rascacielos que alcanzó la fama y presentó un diseño avanzado y elegante para su época. La ornamentación intrincada de Sullivan alrededor de las ventanas y en las plantas inferiores, donde alcanza su punto culminante en la entrada redondeada, le da al edificio un estilo relacionado con el Art Nouveau, con formas geométricas que recuerdan a elementos vegetales.

Las líneas del edificio son mayormente horizontales, con la excepción de la esquina redondeada, donde las líneas se tornan de forma brusca a verticales. El diseño de Louis Sullivan para la tienda Schlesinger & Mayer representó un cambio significativo en comparación con sus trabajos anteriores. Aunque empleó soluciones arquitectónicas que había utilizado en proyectos de rascacielos de oficinas, como la estructura de acero completa y la organización en tres partes las cuales eran la base, la sección media y la cornisa, este edificio no es de gran altura. En cambio, Sullivan enfatizó poderosamente la dimensión horizontal mediante la larga fila de ventanas características de Chicago.

Las posibilidades que tenía una con estructura de acero y la abundante luz natural proporcionada por el vidrio plano convirtieron a los modernos grandes almacenes estadounidenses en una experiencia completamente nueva y emocionante para los consumidores.

Edificio Bayard-Condict

El Edificio Bayard-Condict, situado en 65 Bleecker St., es una obra única del arquitecto de Chicago, Louis Sullivan, en la ciudad de Nueva York. Fue su primer encargo en el cual trabajó de forma independiente en la ciudad. Su importancia no está en su altura, sino en su elegante fachada, que incrementó de manera significativa el área de ventanas en relación con sus sólidas paredes. De este modo se hace más evidente el uso de la cortina de cristal que caracteriza a los rascacielos modernos. El Edificio Bayard-Condict era tan vanguardista que, seis meses antes de su finalización, la revista Architectural Record lo proclamó como «el enfoque más certero para resolver los problemas de los rascacielos en la ciudad de Nueva York». Actualmente, el edificio sigue siendo un ícono de la ciudad y ha sido nombrado incluso como Monumento Histórico.

El edificio, diseñado por Louis Sullivan contó con la colaboración del arquitecto de Nueva York, Lyndon P. Smith. Este edificio fue construido entre 1897 y 1899 para la United Loan and Investment Company. Su fachada de terracota fue una de las primeras en su estilo dentro de la ciudad. También no podemos dejar de mencionar que contó con la colaboración de George Elmslie, un joven arquitecto que trabajó con Sullivan durante un tiempo. Las piezas de terracota que fueron parte de la fachada, fueron fabricadas por la Compañía Perth Amboy.

La construcción comenzó en diciembre de 1897, incluso antes de que se resolvieran todos los problemas con el Departamento de Construcción. Estos desafíos no pudieron ser superados por los propietarios que ya estaban ahí desde el inicio, quienes no pudieron cubrir la hipoteca del edificio.

Edificio Prudential Guaranty

El Edificio Guaranty, fue terminado en 1895, este edificio es ampliamente reconocido a nivel internacional como una de las obras maestras de Louis Sullivan, quien es considerado uno de los arquitectos más importantes de Estados Unidos en el siglo XIX y es conocido también en muchos lugares como «El padre de los rascacielos».

En la década de 1890, los rascacielos se habían convertido en un nuevo y distintivo tipo de edificio estadounidense. La mayoría de los primeros rascacielos, incluyendo algunos de los edificios cercanos al Edificio Guaranty, se fueron más por diseños europeos que enfatizaban las composiciones horizontales en la fachada para minimizar la altura de los mismos. Estos edificios utilizaban estilos arquitectónicos familiares en un contexto completamente nuevo. Sin embargo, Sullivan tenía la visión de crear un estilo arquitectónico completamente nuevo para estos innovadores rascacielos, uno que reflejara la seguridad y prosperidad de Estados Unidos a fines del siglo XIX. Por su parte él, rechazó los diseños tradicionales y celebró la verticalidad de los rascacielos. El Edificio Guaranty se destaca como un ejemplo sobresaliente de su innovación.

Este edificio marcó el inicio de un estilo arquitectónico distintivamente estadounidense que influenciaría al joven aruqitecto Frank Lloyd Wright, quien se unió al estudio de Sullivan en el año de 1888. Algunos sugieren que Sullivan no optó por mostrar en la fachada las innovaciones tecnológicas que hicieron posible la construcción de rascacielos, como los elevadores y en su lugar, adornó la fachada con motivos florales y otros elementos decorativos los cuales se volvieron característicos de su arquitectura.

Edificio Wainwright

El Wainwright Building, también es conocido como Edificio Wainwright o Wainwright State Office Building. Esta construcción alberga oficinas y está ubicado en el 709 de Chestnut Street en Downtown San Luis, Misuri, Estados Unidos. Fue diseñado por el estudio de arquitectura Adler & Sullivan, que estaba compuesto por Dankmar Adler y Louis Sullivan. Su construcción se llevó a cabo entre 1890 y 1891.

Este edificio es considerado uno de los primeros rascacielos del mundo y ha sido declarado monumento importante tanto a nivel local como nacional. El Registro Nacional de Lugares Históricos lo describe como un «prototipo muy influyente del moderno edificio de oficinas». Incluso Frank Lloyd Wright, afirmaba que el Wainwright Building fue «la primera expresión humana de un rascacielos de oficinas de acero».

¿Quien escribió este artículo?

Naomi Santa Olalla

Arquitecta y diseñadora de interiores.
Me gusta escribir y leer artículos relacionados con proyectos arquitectónicos y también conocer su solución en cuanto al interiorismo.


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